Um novo telescópio espacial ajudará os cientistas a olhar para trás no tempo, na origem do nosso universo e nas galáxias e sistemas planetários que o povoaram desde então.

A missão aumentará nossa compreensão de como o universo se expandiu rapidamente logo após a ocorrência do Big Bang.

Durante uma corrida de dois anos, o telescópio espacial SPHEREx da NASA mapeará todo o céu quatro vezes para criar um banco de dados gigante que incluirá galáxias, estrelas, nebulosas e outros objetos.

Os dados coletados pelo observatório espacial resultarão em um mapa 3D do céu, tornando-se a primeira missão da NASA a criar um mapa de espectroscopia de todo o céu em luz infravermelha próxima. O nome "SPHEREx" é uma abreviação de Espectrofotômetro para a História do Universo, Epoch of Reionization e Ices Explorer.
O observatório espacial, que será semelhante em tamanho a um carro subcompacto, deve ser lançado entre junho de 2024 e abril de 2025.

Rastreando incontáveis ​​galáxias e estrelas


Os instrumentos no SPHEREx observarão o céu em luz visível, bem como luz infravermelha próxima. O olho humano não consegue ver a luz infravermelha, mas ajudou os astrônomos a perscrutar os aspectos invisíveis do espaço e aprender mais sobre o universo.

Seus instrumentos usarão espectroscopia para separar a luz infravermelha próxima que o telescópio pode ver em comprimentos de onda individuais. Esses dados podem lançar luz sobre a composição de um objeto ou até mesmo sua distância da Terra.

"Isso é como ir de imagens em preto e branco para cores; é como ir de Kansas a Oz", disse Allen Farrington, gerente de projeto SPHEREx do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, em um comunicado.

Os cientistas esperam coletar dados sobre mais de 300 milhões de galáxias próximas e distantes - algumas das quais estão tão distantes que levaram 10 bilhões de anos para sua luz chegar à Terra.

O telescópio também pesquisará mais de 100 milhões de estrelas em nossa galáxia, a Via Láctea, enquanto procura por gelo de água e outras moléculas orgânicas em berçários de estrelas e áreas ao redor de estrelas onde novos planetas podem se formar. Esses locais de nascimento estelares, onde as estrelas se juntam do gás e da poeira, podem conter evidências dos ingredientes para a vida.

Ao final da missão, os astrônomos esperam ter um mapa de todo o céu que supere a resolução de mapas semelhantes anteriores, segundo a agência.

O telescópio espacial SPHEREx também será capaz de identificar objetos de interesse para outras missões da NASA observar com mais detalhes.

Pistas de novas formações de estrelas


A equipe da missão tem alguns objetivos específicos em mente para SPHEREx.
Os cientistas procurarão evidências da inflação do universo uma fração de segundo após o Big Bang, quando o espaço como o conhecemos se expandiu rapidamente. Isso teria mudado como a matéria foi distribuída. Provas dessa inflação podem existir nos padrões e no posicionamento das galáxias em todo o universo.

Os astrônomos também querem saber mais sobre a história de como as galáxias se formaram, incluindo as primeiras estrelas que se formaram após o Big Bang. As galáxias emitem um brilho fraco. Este brilho varia no espaço dependendo da localização das galáxias porque algumas delas tendem a permanecer em grupos chamados aglomerados. Mapas criados por SPHEREx que dividem a luz em faixas de cores diferentes podem revelar mais informações sobre as primeiras galáxias que formaram estrelas.

Observando mais de perto as novas estrelas que se formam na Via Láctea, os astrônomos também poderão aprender mais sobre como os sistemas planetários jovens são criados. Os planetas se formam a partir das sobras da criação de estrelas - essencialmente discos de gás, poeira e gelo de água girando juntos.

Aquele resto de gelo de água poderia essencialmente trazer água e outras moléculas orgânicas aos planetas - muito parecido com a forma como a água foi entregue à Terra primitiva.
Isso dirá aos cientistas se nosso sistema planetário, que inclui a Terra e sua capacidade de sustentar vida, é comum ou raro.

Projeto final e montagem


Funcionários da NASA anunciaram esta semana que a missão entrou na Fase C, o que significa que os planos de projeto iniciais foram aprovados e as equipes podem começar o projeto final e montar hardware e software.

O Instituto de Tecnologia da Califórnia e o Laboratório de Propulsão a Jato da NASA desenvolverão os instrumentos no SPHEREx enquanto a própria espaçonave será construída pela Ball Aerospace.
A equipe SPHEREx passará os próximos 29 meses construindo esses componentes antes de entrar na próxima fase da missão: montagem, teste e lançamento.

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