A camada de gelo da Antártica não está derretendo da maneira linear que nossos modelos climáticos previram. Em vez disso, um modelo mais detalhado mostra que, embora a taxa de perda de gelo no Pólo Sul esteja acelerando rapidamente, há inchaços de neve e breves resgates do derretimento ao longo do caminho.

"O manto de gelo não muda com uma taxa constante - é mais complicado do que uma mudança linear", explica Lei Wang, que pesquisa engenharia civil, ambiental e geodésica na Ohio State University.

"A mudança é mais dinâmica: a velocidade do derretimento muda dependendo do tempo."

As projeções climáticas são imperfeitas por natureza e sujeitas a constantes revisões à medida que aprendemos mais, mas as que temos para o derretimento da camada de gelo da Antártica são mais contestadas do que a maioria.

Enquanto a maioria dos modelos concorda que o gelo polar está em declínio, a extensão do derretimento em diferentes cenários de emissão tem variado bastante.

Por muitos anos, de fato, os cientistas do Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC) não conseguiram chegar a um consenso sobre como o derretimento do gelo acabaria por contribuir para a elevação do nível do mar. No final, houve muito debate, o painel simplesmente omitiu os dados .

Hoje, os modelos do IPCC para o gelo da Antártida melhoraram muito , mas quando se trata de projeções futuras para o aumento do nível do mar global, os cientistas dizem que o potencial de colapso total da enorme camada de gelo do Pólo Sul ainda é a maior fonte de incerteza.

A dinâmica da camada de gelo é complexa e a variabilidade climática é imprevisível. Muitos de nossos modelos atuais, por outro lado, são simples e inflexíveis, exibindo a perda de gelo da camada de gelo da Antártica em uma taxa constante.

Isso ignora a variabilidade em regiões, anos e estações, levando a grandes incertezas nas projeções globais de aumento do nível do mar, argumentam os pesquisadores .

"Não estou dizendo que o degelo da Antártica não seja um problema agudo - ainda é muito agudo", disse Wang.

"Toda a Antártica está perdendo massa, muito rapidamente. É apenas um problema de escala de tempo e um problema de taxa, e nossos modelos que prevêem mudanças no nível do mar devem refletir isso."

Hoje, muitas projeções climáticas não levam em conta as flutuações do tempo da Antártica , e isso poderia levar os cientistas a subestimar o impacto geral da camada de gelo no aumento do nível do mar ou a velocidade com que isso vai acontecer.

Ao levar em consideração as taxas de mudança na Antártica usando dados dos satélites da NASA, este modelo novo e mais dinâmico depende de muito mais detalhes do que os modelos de regressão padrão.

No final, suas descobertas revelam que todos os setores do manto de gelo da Antártica mostram mudanças sazonais e interanuais "altamente variáveis" na perda de gelo. Além do mais, esses fatores parecem desempenhar um papel dinâmico na massa geral do manto de gelo, não linear como os modelos anteriores sugeriram.

Enquanto a camada de gelo da Antártica Ocidental mostra uma tendência multi-decadal no derretimento do gelo, por exemplo, a camada de gelo da Antártica Oriental mostra flutuações mais rápidas.

No curto prazo, os autores descobriram que eventos extremos de neve na Antártica Oriental podem complementar de alguma forma a perda contínua de gelo no manto de gelo da Antártica Ocidental. No entanto, a longo prazo, essas pulverizações regionais temporárias têm pouco efeito geral sobre a massa total do gelo da Antártica.

Em 2016, por exemplo, uma anomalia de queda de neve no oeste da Antártica, sem precedentes nos últimos 60 anos, ajudou a compensar a perda de massa líquida do gelo da Antártica em um período de quatro anos. Em um ano normal de neve, no entanto, o oeste da Antártica perde cinco vezes mais gelo do que o leste da Antártida.

“Apesar de suas magnitudes históricas, esses episódios extremos de neve ainda não podem compensar totalmente a perda de massa contemporânea da [camada de gelo da Antártica Ocidental] e da [camada de gelo da Península Antártica]”, concluem os autores .

"Embora os modelos prevejam o aumento da acumulação ao longo do século 21 em resposta a uma atmosfera mais quente e úmida, é improvável que eles sejam capazes de negar a perda dinâmica prevista do [manto de gelo da Antártica Ocidental]."

Nos últimos anos, o derretimento do gelo no hemisfério sul começou a acelerar a uma taxa alarmante, em sintonia com nossos piores cenários. Desde 2012, pesquisas recentes revelam que a taxa de perda de gelo na Antártica triplicou em comparação com as duas décadas anteriores.

À medida que esta vasta terra de gelo se torna cada vez mais instável, os especialistas temem que a taxa de derretimento acelere ainda mais devido a eventos de feedback positivo. Mais da metade das plataformas de gelo que sustentam o manto de gelo da Antártica já estão perto do colapso .

Se o mundo esquentar 3 graus Celsius, alguns modelos sugerem que o derretimento do gelo na Antártica pode elevar os oceanos em 6,5 metros, deslocando milhões de pessoas e afundando várias cidades costeiras.

Mais monitoramento e pesquisa são necessários, especialmente no manto de gelo da Antártica Oriental, que tem sido historicamente esquecido , e que os autores dizem que representa "uma grande fonte de incerteza na projeção".

Os modelos climáticos sempre terão um certo nível de incerteza, mas quanto melhores nossas previsões, maior será nossa compreensão da ameaça real - nos dando a melhor chance de realmente fazer algo a respeito antes que seja tarde demais.

O estudo foi publicado na Geophysical Research Letters .

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