Sessenta e seis milhões de anos atrás, os dinossauros tiveram o pior dia final. Com um impacto de asteróide devastador, um reinado que durou 180 milhões de anos foi encerrado abruptamente.

O dia em que o céu caiu


Em 1980, o físico ganhador do Prêmio Nobel Luis Walter Alvarez e seu filho geólogo Walter publicaram uma teoria de que uma camada histórica de argila rica em irídio foi causada por um grande asteróide colidindo com a Terra. A devastação instantânea nas vizinhanças imediatas e os efeitos secundários generalizados do impacto de um asteróide foram considerados o motivo pelo qual os dinossauros morreram tão repentinamente.

 

[caption id="attachment_3250" align="alignnone" width="753"] Luis Walter Alvarez (à esquerda) e seu filho Walter (à direita) são conhecidos por sua teoria de que um asteróide colidiu com nosso planeta há 66 milhões de anos e causou a morte de todos os dinossauros[/caption]

Asteróides são corpos grandes e rochosos que orbitam o sol. Eles variam de alguns a centenas de metros de diâmetro. Qualquer fragmento de asteróide que sobreviva ao pousar na Terra torna-se conhecido como meteorito.

A hipótese de Alvarez foi inicialmente controversa, mas agora é a teoria mais amplamente aceita para a extinção em massa no final da Era Mesozóica.

Paul diz: 'O impacto de um asteróide é apoiado por evidências realmente boas porque identificamos a cratera. Agora está em grande parte enterrado no fundo do mar na costa do México. É exatamente a mesma idade da extinção dos dinossauros não-pássaros, o que pode ser rastreado no registro de rocha em todo o mundo. '

O local do impacto, conhecido como cratera Chicxulub, está centrado na Península de Yucatán, no México. Acredita-se que o asteróide tenha entre 10 e 15 quilômetros de largura, mas a velocidade de sua colisão causou a criação de uma cratera muito maior, com 150 quilômetros de diâmetro - a segunda maior cratera do planeta.

[caption id="attachment_3251" align="alignnone" width="753"] O irídio é um dos metais mais raros encontrados na Terra. Geralmente está associado a impactos extraterrestres, pois o elemento ocorre mais abundantemente em meteoritos.[/caption]

 

O acidente que matou dinossauros lançou enormes quantidades de destroços para o ar e causou ondas gigantescas que atingiram partes dos continentes americanos. Também há evidências de incêndios substanciais daquele ponto da história.

Por muito tempo, pensou-se que os dinossauros não pássaros morreram há 65 milhões de anos.

Mas Paul explica, 'A datação dessas camadas de argila ao redor do mundo é muito precisa - estima-se que dentro de alguns milhares de anos.

'A recente redação o refinou, e a data de extinção dos dinossauros é 66,0 milhões de anos atrás.'

O que causou extinções em massa globais?


Cerca de 75% dos animais da Terra, incluindo dinossauros, morreram repentinamente no mesmo ponto no tempo. Então, como tudo isso foi causado por uma rocha atingindo a costa da América Central?

Paul explica, 'O asteróide atingiu em alta velocidade e vaporizou efetivamente. Ele formou uma enorme cratera, então na área imediata houve uma devastação total. Uma enorme onda de explosão e onda de calor se espalharam e jogou uma grande quantidade de material na atmosfera.

“Isso enviou fuligem para todo o mundo. Não bloqueou completamente o Sol, mas reduziu a quantidade de luz que atingiu a superfície da Terra. Portanto, teve um impacto no crescimento das plantas. '

[caption id="attachment_3252" align="alignnone" width="753"] A onda de choque da aterrissagem do asteróide na Península de Yucatán devastou a área imediata. Imagem de Donald E Davis, cortesia da NASA / JPL-Caltech[/caption]

 

Como os dominós, isso se arrastou pela cadeia alimentar, causando o colapso do ecossistema. A redução na vida das plantas teve um grande impacto na capacidade de sobrevivência dos herbívoros, o que, por sua vez, significa que os carnívoros também sofreram por terem menos comida disponível.

As temporadas de reprodução teriam sido mais curtas e as condições mais difíceis. Todas as coisas vivas teriam sido afetadas de alguma forma, tanto na terra quanto no oceano.

'Há muita discussão sobre o mecanismo real de morte e quanto tempo esse período durou. Ainda existem muitas incógnitas. Mas foi um evento massivo que afetou toda a vida na Terra, desde microorganismos até os dinossauros ', diz Paul.

A lista de vítimas é longa. Entre eles, amonites, algum plâncton microscópico e grandes répteis marinhos morreram.

Mas a perda abriu espaço para o início do mundo moderno.

Alterações climáticas globais


A culpa não pode recair exclusivamente no asteróide. Antes de seu pouso forçado, a Terra estava passando por um período de mudança climática. Isso estava tornando as coisas mais difíceis para a vida em nosso planeta.

No que hoje é a Índia central, havia uma atividade vulcânica substancial que, embora não relacionada ao impacto do asteróide, estava causando problemas próprios. O afloramento de lava resultante é agora conhecido como Deccan Traps.

Paul diz: 'Por dois milhões de anos, houve uma grande quantidade de atividade vulcânica, lançando gases na atmosfera e tendo um grande impacto no clima global.

'Houve também mudanças de longo prazo. Os continentes estavam vagando e se separando uns dos outros, criando oceanos maiores, que mudaram os padrões dos oceanos e da atmosfera em todo o mundo. Isso também teve um forte efeito sobre o clima e a vegetação. '

[caption id="attachment_3253" align="alignnone" width="753"] Os amonitas foram apenas um dos grupos de animais que morreram durante o evento de extinção do Cretáceo-Paleógeno, há 66 milhões de anos[/caption]

 

Os últimos dinossauros não pássaros viviam em uma época de mudanças ambientais, algumas das quais começaram milhões de anos antes de serem extintos. O asteróide foi o golpe final e assassino.

O que sobreviveu ao impacto do asteróide?


Durante o evento de extinção do Cretáceo, as plantas foram menos afetadas do que os animais porque suas sementes e pólen podem sobreviver a períodos difíceis por mais tempo. Após a extinção dos dinossauros, as plantas com flores dominaram a Terra, dando continuidade a um processo que havia começado no Cretáceo e continua a fazê-lo até hoje. Mas todos os animais terrestres pesando mais de 25 quilos morreram.

'O que nos resta são basicamente as sementes do que temos hoje. Muitos dos principais grupos de animais que estão vivos hoje já existiam antes do impacto do asteróide e todos eles sofreram algum nível de extinção - mas as linhas que levaram aos animais modernos passaram ', diz Paul.

“Todos os dinossauros que não eram pássaros morreram, mas os dinossauros sobreviveram como pássaros . Alguns tipos de pássaros foram extintos, mas as linhagens que levaram aos pássaros modernos sobreviveram. '

Inicialmente, os sobreviventes eram pequenos, com os pássaros os primeiros a experimentar a evolução para tamanhos maiores.

Havia algumas linhagens de pássaros gigantes - predadores e herbívoros - mas eles não existiram por muito tempo e também foram extintos.

[caption id="attachment_3254" align="alignnone" width="753"] Este é um crânio fossilizado de uma grande ave que não voa que viveu durante a Época Eocena. Este espécime tem cerca de 50-55 milhões de anos.[/caption]

 

“Foi apenas cerca de 15 milhões de anos após o desaparecimento dos dinossauros não pássaros, durante o que é chamado de Época Oligocena, que começamos a obter mamíferos realmente grandes. É quando os animais do tamanho de rinocerontes começam a reaparecer. Mas até então é um mundo cheio de pequenos animais, especialmente em comparação com os dinossauros que vieram antes deles. Demorou um pouco para o tamanho do corpo se recuperar.

Os dinossauros continuam sendo os maiores animais terrestres que já viveram. Os únicos animais que já ultrapassaram seu tamanho são as baleias.

Os dinossauros poderiam ter sobrevivido?


Há pesquisas que sugerem que, se o impacto tivesse ocorrido em outro lugar do planeta, o destino da vida na Terra poderia ter sido muito diferente. Se tivesse caído apenas alguns minutos depois, o asteróide teria pousado em águas mais profundas, fazendo com que menos rocha se vaporizasse e subisse para bloquear a luz e o calor do Sol. Isso teria diminuído as chances de extinção em massa.

Mas se o reinado dos dinossauros não tivesse sido encerrado abruptamente por um asteróide, Paul pensa que poderíamos ter visto alguns (além de pássaros) por aí hoje.

[caption id="attachment_3255" align="alignnone" width="753"] O triceratops foi um dos últimos dinossauros não pássaros, então é possível que se o asteróide não tivesse encontrado a Terra, pudéssemos ver alguns de seus descendentes hoje[/caption]

 

-Suspeito que alguns deles ainda estariam por aí. Não sabemos muito sobre os últimos 10 milhões de anos de seu reinado e o que sabemos se baseia em apenas uma área do mundo, o oeste da América do Norte. Há um registro realmente bom dos últimos dinossauros não pássaros clássicos, como o tiranossauro e o tricerátopo.

“Daquela parte do mundo, parece que os dinossauros estão prosperando em termos de números, mas o número de diferentes tipos de dinossauros é reduzido. Não sabemos se esse padrão se manteve em outro lugar - ainda é um grande mistério. '

Não fosse pelo asteróide, os dinossauros poderiam ter sobrevivido um pouco mais, embora com os pássaros modernos, mamíferos e répteis começando a se desenvolver, eles possam não ter dominado como antes.

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