O Japão lançou sua campanha de vacinação contra o coronavírus na quarta-feira, meses depois que outras grandes economias começaram a aplicar injeções e em meio a dúvidas sobre se a campanha alcançaria pessoas com rapidez suficiente para salvar as Olimpíadas de Verão já atrasadas pela pandemia.

Apesar de um recente aumento nas infecções, o Japão tem evitado em grande parte o tipo de cataclismo que tem afetado as economias, redes sociais e sistemas de saúde de outros países ricos. Mas o destino das Olimpíadas e os bilhões de dólares em jogo tornam a campanha de vacinas do Japão crucial. As autoridades japonesas também estão cientes de que a rival China, que teve sucesso em combater o vírus, sediará os Jogos Olímpicos de Inverno no próximo ano, aumentando o desejo de fazer os Jogos de Tóquio acontecerem.

O lançamento no Japão ficou atrás de outros lugares porque pediu ao fabricante de vacinas Pfizer para conduzir testes clínicos com japoneses, além de testes já realizados em seis outras nações - parte de um esforço para resolver as preocupações em um país com baixa confiança na vacina.

Essa relutância de longa data em tomar vacinas - geralmente por causa do medo de efeitos colaterais raros - bem como as preocupações sobre a escassez das vacinas importadas agora pairam sobre o lançamento, que dará primeiro vacinas aos profissionais de saúde, depois aos idosos e vulneráveis ​​e, em seguida, possivelmente no final da primavera ou início do verão, o resto da população.

Profissionais da área médica dizem que as vacinas ajudarão a protegê-los e a suas famílias, e os líderes empresariais esperam que a iniciativa permita que a atividade econômica volte ao normal. Mas a implementação tardia tornará impossível alcançar a chamada imunidade de rebanho no país de 127 milhões de pessoas antes do início das Olimpíadas em julho, dizem os especialistas.

Isso deixará as autoridades lutando para reprimir a cautela generalizada - e até mesmo a oposição direta - entre os cidadãos em relação à hospedagem dos Jogos. Cerca de 80% dos entrevistados em pesquisas recentes da mídia apóiam o cancelamento ou adiamento das Olimpíadas.

Apesar disso, o primeiro-ministro japonês Yoshihide Suga e outros em seu governo estão avançando com os planos olímpicos, classificando os Jogos como "prova da vitória humana contra a pandemia".

O Japão não viu os surtos massivos que atingiram os Estados Unidos e muitos países europeus, mas um aumento nos casos em dezembro e janeiro levantou preocupações e levou a um estado parcial de emergência que inclui pedidos de restaurantes e bares para fechar mais cedo. Suga viu seu apoio cair para menos de 40% de cerca de 70% quando ele assumiu o cargo em setembro, com muitas pessoas dizendo que ele era muito lento para impor restrições e eram muito frouxos.

O país está vendo agora uma média de cerca de 1 infecção por 100.000 pessoas - em comparação com 24,5 nos Estados Unidos ou 18 no Reino Unido. No geral, o Japão registrou cerca de 420.000 casos e 7.000 mortes, de acordo com dados compilados pela Universidade Johns Hopkins.

Em uma sala cheia de jornalistas na quarta-feira, o Dr. Kazuhiro Araki, presidente do Tokyo Medical Center, arregaçou a manga e levou uma injeção, um dos primeiros japoneses a fazê-lo.

“Não doeu em nada e estou me sentindo muito aliviado”, disse ele aos repórteres enquanto era monitorado para qualquer reação alérgica. “Agora temos uma proteção melhor e espero que nos sintamos mais à vontade ao fornecermos tratamento médico.”

Cerca de 40.000 médicos e enfermeiras considerados vulneráveis ​​ao vírus porque tratam pacientes com COVID-19 estão no primeiro grupo a ser vacinado com vacinas desenvolvidas pela Pfizer e seu parceiro alemão BioNTech - depois que a vacina foi autorizada no domingo pelo regulador japonês. Requer duas doses, embora alguma proteção comece após a primeira injeção.

A autorização tardia da vacina pelo Japão significa que ela está atrasada em relação a muitos outros países. A Grã-Bretanha iniciou as vacinas em 8 de dezembro e deu pelo menos uma injeção em mais de 15 milhões de pessoas, enquanto os Estados Unidos começaram sua campanha em 14 de dezembro e cerca de 40 milhões de pessoas receberam injeções. As vacinas foram lançadas em muitos países da União Europeia no final de dezembro e as campanhas foram criticadas por serem mais lentas.

Mas o ministro das vacinas do Japão, Taro Kono, defendeu a demora como necessária para construir a confiança em um país onde a desconfiança nas vacinas já existe há décadas. Muitas pessoas têm uma vaga inquietação em relação às vacinas, em parte porque seus efeitos colaterais são frequentemente divulgados pela mídia aqui.

“Acho que é mais importante para o governo japonês mostrar ao povo japonês que fizemos todo o possível para provar a eficácia e segurança da vacina para incentivar o povo japonês a tomá-la”, disse Kono. “Portanto, no final do dia, podemos ter começado mais devagar, mas achamos que será mais eficaz.

Metade dos que receberam as primeiras injeções manterão registros diários de sua condição por sete semanas; esses dados serão usados ​​em um estudo de saúde destinado a informar as pessoas preocupadas com os efeitos colaterais. Estudos em dezenas de milhares de pessoas com a vacina Pfizer - e outras administradas atualmente em outros países - não encontraram efeitos colaterais graves.

“Gostaríamos de fazer esforços para que as pessoas possam ser vacinadas com paz de espírito”, disse o secretário-chefe de gabinete, Katsunobu Kato, a repórteres.

O desenvolvimento de uma vacina japonesa COVID-19 ainda está nos estágios iniciais, então o país, como muitos outros, deve depender de vacinas importadas - levantando preocupações sobre problemas de abastecimento vistos em outros lugares enquanto os produtores lutam para acompanhar a demanda. Suga na quarta-feira reconheceu a importância de fortalecer o desenvolvimento e a capacidade de produção de vacinas como “importante gerenciamento de crises” e se comprometeu a fornecer mais apoio.

Os suprimentos ajudarão a determinar o andamento da campanha de vacinação no Japão, disse Kono.

O primeiro lote de vacinas da Pfizer que chegou sexta-feira é suficiente para cobrir o primeiro grupo de trabalhadores médicos. Um segundo lote será entregue na próxima semana.

Para obter o máximo de cada frasco, as autoridades japonesas também estão lutando para conseguir seringas especializadas que possam retirar seis doses por frasco, em vez de cinco por seringas japonesas padrão.

Depois da linha de frente, os profissionais de saúde virão inoculações de 3,7 milhões de profissionais de saúde a partir de março, seguidos por cerca de 36 milhões de pessoas com 65 anos ou mais a partir de abril. Pessoas com problemas de saúde subjacentes, bem como cuidadores em lares de idosos e outras instalações, serão os próximos, antes que a população em geral receba sua vez.

Alguns críticos notaram que a campanha de vacinação - que exige que profissionais médicos sejam realizados - aumenta sua carga, uma vez que os hospitais japoneses já estão sobrecarregados com o tratamento diário de pacientes com COVID-19. Há uma preocupação adicional de que os hospitais não terão capacidade adicional para lidar com o grande número de visitantes estrangeiros que as Olimpíadas envolveriam.

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