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A Rússia lançou um foguete Soyuz no domingo através de um véu de névoa sobre o cosmódromo de Baikonur, no Cazaquistão, levando a primeira espaçonave em um novo programa para monitorar os sistemas climáticos do Ártico e transmitir comunicações de emergência.

O foguete Soyuz-2.1b decolou da plataforma de lançamento do Site 31 em Baikonur às 1h55:01 EST (0655: 01 GMT; 11h55:01 hora local) e rapidamente desapareceu em uma nuvem de névoa pairando sobre o estepes congeladas do Cazaquistão.

Os motores movidos a querosene do foguete geraram quase um milhão de libras de empuxo para sair da plataforma de lançamento. O Soyuz dirigiu-se a nordeste de Baikonur e largou seus quatro propulsores do primeiro estágio cerca de dois minutos após a decolagem. O segundo estágio do foguete, ou estágio central, continuou disparando até pouco antes da marca de cinco minutos da missão. A carenagem de carga útil da Soyuz foi lançada após o foguete subir acima das camadas mais baixas e densas da atmosfera.

Um terceiro estágio movido por um motor RD-0124 foi acionado para acelerar o satélite Arktika-M 1 e um estágio superior Fregat para perto da velocidade orbital.

O estágio superior do Fregat com Arktika-M 1 se separou do terceiro estágio da Soyuz em T + mais 9 minutos e 23 segundos, seguido logo pela primeira queima do motor principal do Fregat para alcançar uma órbita de estacionamento preliminar. Esperava-se que mais dois disparos do motor Fregat impulsionassem a espaçonave Arktika-M 1 em uma órbita altamente elíptica ou oval, variando entre cerca de 600 milhas e 25.000 milhas (1.050 e 39.800 quilômetros).

O satélite Arktika-M 1 de 4.850 libras (2.200 quilos) estava programado para ser lançado do rebocador espacial Fregat às 4:14 am EST (0914 GMT), cerca de 2 horas e 19 minutos após a decolagem.

Roscosmos, a agência espacial russa, confirmou que o satélite Arktika-M 1 se separou de seu veículo de lançamento em uma órbita no alvo. Dmitry Rogozin, chefe da Roscosmos, twittou que os painéis solares do satélite abriram conforme planejado e as equipes de solo estabeleceram comunicações com a espaçonave.

"Tudo bom!" Rogozin tweetou.

O lançamento da Soyuz no domingo ocorreu em condições que estavam “no limite” das restrições climáticas do foguete, de acordo com Rogozin. Os ventos até uma altitude de 2 quilômetros foram particularmente fortes, Rogozin tuitou.

“Mas o foguete e seu sistema de controle funcionaram de maneira brilhante”, escreveu ele.

Em seu caminho alongado ao redor da Terra - também chamado de órbita do tipo Molniya - a espaçonave Arktika-M 1 levará cerca de 12 horas para completar uma volta ao redor do planeta.

A órbita do satélite tem uma inclinação de cerca de 63,3 graus, o que significa que o Arktika-M 1 permanecerá acima do hemisfério norte quando estiver mais distante da Terra, fornecendo aos seus instrumentos uma visão dos padrões do clima ártico por várias horas em cada órbita. Com dois satélites em órbitas posicionados a 180 graus um do outro, a rede Arktika poderia fornecer cobertura 24 horas sobre o Ártico.

Arktika-M 1 é o primeiro de uma nova linha de satélites projetados para fornecer dados meteorológicos persistentes no Ártico da Rússia, lar de recursos naturais economicamente lucrativos, reservas de energia e uma região importante para as operações militares russas. Os satélites Arktika-M são construídos pela NPO Lavochkin, a mesma empresa russa que constrói os estágios superiores do Fregat.

O satélite Arktika-M 1 é baseado no projeto dos satélites meteorológicos Elektro-L da Rússia que voam em órbita geoestacionária sobre o equador. Observatórios meteorológicos em órbita geoestacionária coletam imagens 24 horas por dia na mesma parte da Terra, mas são incapazes de observar os sistemas meteorológicos em regiões de alta latitude.

De acordo com a Roscosmos, agência espacial russa, os satélites Arktika-M obterão imagens coloridas de nuvens e da superfície da Terra no Ártico. Os satélites Arktika-M também hospedam receptores e transmissores de rádio para transmitir informações de estações meteorológicas e balizas de busca e resgate em regiões polares, que são inacessíveis aos satélites geoestacionários convencionais.

Além de observações meteorológicas e suporte de comunicações de emergência, os satélites Arktika-M ajudarão a prever a atividade da explosão solar, medir a radiação através dos cinturões de Van Allen e coletar dados sobre a magnetosfera e ionosfera da Terra, disse Roscosmos.

Roscosmos disse que os engenheiros modificaram o projeto da espaçonave usada para os satélites meteorológicos Elektro-L da Rússia para torná-lo adequado para o programa Arktika. As mudanças incluem endurecimento por radiação adicional e baterias solares para enfrentar os desafios da órbita elíptica de Molniya.

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